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当一只毛毛虫伪装成一条蛇以抵御潜在的捕食者时,它应该可能会被视为一种。

这正是哥斯达黎加今年早些时候发生的事情,当时研究人员目睹了一只蜂鸟从它被解释为蛇的巢中捍卫它的巢,但实际上是蛾Oxytenis modestia的幼虫。在美国生态学会的生态学期刊上发表的一篇新论文中描述了这次遭遇。

这些飞蛾 - 有时被称为死叶蛾或哥斯达黎加叶蛾 - 类似于成年人的扁平干叶。毛虫可以膨胀他们的头顶,露出一对眼睛。当受到干扰时,他们抬起头并从一侧移动到另一侧,增加了蛇的外观。特别是它们类似于绿色鹦鹉蛇,以捕食鸟类为食。

在一棵小树上,攻击蜂鸟的巢与鸡蛋距离毛毛虫约10厘米。当研究人员去寻找假定的蛇时,他们发现毛虫正在巢穴上方的叶子上喂食。

“蜂鸟有一些陈规定型的飞行风格:参观鲜花,捕食成群的小昆虫,互相追逐,以及交配/地域展示飞行,”主要作者,宾夕法尼亚州立大学生物系教授James H. Marden说。 。如果你知道他们的其他飞行行为,那么针对对他们的巢穴构成威胁的围攻行为就不那么常见但很容易识别......人们可以从远处认识到这一点,并且只有在仔细检查时才会注意到他们的激动来源。“

各种蝴蝶和飞蛾的毛毛虫和成虫都有眼睛般的斑点,可以阻止潜在的捕食者。观察这些眼斑如何影响自然环境中的动物相互作用是非常罕见的。

这种相互作用发生在哥斯达黎加奥萨半岛太平洋和主要雨林之间的二次生长带上。作者认为,雌性红褐色蜂鸟(Amazilia tzacatl)在其巢穴周围的进出可能扰乱了毛虫,导致它暴露出它的眼窝,这反过来促使蜂鸟使用所提到的来保护它的巢穴。作为鸟类的“躲避行为” - 飞镖飞行和啄食威胁,通常是蛇。

在连续几乎持续发作的26分钟内,毛毛虫无法进食。大多数鸟类的动作都是谨慎和探索性的,但包括快速推动啄食或咬伤眼睛。

马登表示,鸟类或毛毛虫很难脱离对峙,蜂鸟保护它的巢穴,而毛虫只是试图完成它的绿叶餐。他解释说:“一个如此靠近巢穴的蛇状生物过于分散注意力或威胁而无法长时间忽视。”“毛毛虫似乎更不可逆转地承诺了。当一只伪装的动物表现出威胁时,它就会犯下并且不能轻易地恢复伪装。因此,我认为除了威胁已经过去之外它别无选择,只能像蛇一样继续。”

最终,毛毛虫放弃了进食并在受到攻击时爬走,蜂鸟恢复了正常的筑巢行为。

当鸟类表现出针对蛇眼的这种移动行为时,它通常以蛇被头部和颈圈区域附近的反复咬伤和啄食杀死而结束。至于那些模仿蛇以保护自己免受被吃掉的生物,他们是否可以保护自己免受这种模仿的背叛,例如在这次遭遇中?因为蜂鸟行为是典型的反蛇行为,所以它可以被认为是可复制的。

Marden对这种相互作用非常着迷,他相信这种行为的未来研究可以使用一个小型的毛毛虫机器人来试验眼睛。

“你想要一个圆柱形的形状和绿色,能够在前面向后突出并露出眼圈,”他概述道。它应该是遥控的,足够轻以附着在叶子或茎上,以及无线。“许多实验用粘土或类似材料做到了这一点,但这些模型缺乏将眼点与运动和行为结合起来的能力。这就是机器人可以添加的东西。”

有了这样一个机器人,研究人员可以改变眼睛的性质和机器人头部的斑点对比,以测试防鸟的各种反应。像这样的研究可以明确地测试眼睛与其他模仿模式对引发或排斥防御性攻击的影响。

在最初遭遇之后的第二天,研究人员发现毛虫以同一植物的叶子为食,尽可能远离巢穴。它在右眼点的边缘有一些标记,可能是喙痕 - 显然毛毛虫已经吸取了教训。

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